L'expérience et le conditionnement du petit Albert

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John B. Watson est connu pour être l'un des pères du behaviorisme. Son point de référence intellectuel était Pavlov, un physiologiste russe qui a mené les premières recherches sur le «conditionnement». Watson, pour sa part, a créé la célèbre étude connue aujourd'hui sous le nom de l'expérience du petit Albert .



Allons-y étape par étape. Ivan Pavlov a réalisé une expérience très célèbre sur certains chiens. Il peut être considéré comme l'un des paragraphes les plus importants du chapitre d'introduction du grand livre qui est la psychologie en tant que science. Pavlov a identifié les aspects de base de la relation stimulus-réponse et a établi les principes de ce qu'on a appelé plus tard le «conditionnement classique».

Watson, dans sonexpérience sur le petit Albertil a tenté de reproduire ce que Pavlov avait fait avec des chiens, en d'autres termes, il a mené une expérience sur des humains. Pour être précis, c'est un nouveau-né que Watson a manipulé pour prouver sa thèse.





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'La science est imparfaite, chaque fois qu'elle résout un problème, elle en crée au moins dix autres.'
-George Bernard Shaw-



Les expériences de Pavlov

Ivan Pavlov c'était un grand étudiant de la nature. Après avoir étudié diverses disciplines, il se consacre à la physiologie. C'est précisément un élément physiologique qui lui a permis de découvrir le conditionnement à partir du schéma stimulus-réponse.

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Pavlov a remarqué que les chiens savaient qu'ils devaient manger avant même qu'on leur offre de la nourriture. En d'autres termes, il a découvert que ces animaux «se préparaient» lorsqu'ils savaient que l'heure de la nourriture approchait. Bref, ils ont réagi à un stimulus. C'est cette observation qui a encouragé Pavlov à réaliser ses premières expériences. Ainsi, le scientifique a décidé d'associer une série de stimuli externes au moment du repas, ce qui fonctionnait comme une sorte d '«annonce».

Le cas le plus connu est celui de la cloche. Pavlov a réussi à montrer que les chiens se sont approchés lorsqu'ils ont entendu le son d'une cloche. Cela s'est produit parce qu'ils ont compris que le son de la cloche précédait l'arrivée de la nourriture. Voici un exemple de ce que Pavlov a appelé conditionnement .Le son (stimulus) a généré une salivation (réponse).

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Le contexte de l'expérience du petit Albert

Watson croyait fermement au positivisme. Il pensait que les études sur la conduite humaine ne devraient être fondées que sur les comportements acquis. Pour Watson, cela n'avait aucun sens de parler de facteurs génétiques, inconscients ou instinctifs. Il se souciait d'étudier uniquement les comportements observables dans la pratique.

Petit Albert

Watson était chercheur à l'Université Johns Hopkins de Baltimore (aux États-Unis). Elle part de l'hypothèse que tous les comportements humains, ou du moins une grande partie, sont attribuables à un apprentissage basé sur le conditionnement. Il semble donc judicieux de démontrer que les conclusions auxquelles Pavlov est parvenu s’appliquent également aux êtres humains.

Ainsi, avec sa collaboratrice Rosalie Rayner, il est allé dans un orphelinat et a adopté un petit garçon de huit mois. C'était le fils d'une des infirmières de l'orphelinat qui vivait dans l'indifférence totale, loin de la affection et la chaleur humaine. Il est apparu comme un nouveau-né tranquille et on a dit au scientifique que dans sa courte vie, il avait à peine pleuré une fois. Ainsi commença l'expérience du petit Albert.

L'expérience de Little Albert: une source de controverse

Dans la première phase de l'expérience, Watson a soumis le petit Albert à divers stimuli. Le but était d'identifier lequel de ces stimuli engendrait un sentiment de peur. Le scientifique pouvait voir que l'enfant n'éprouvait de la peur qu'en présence de bruits forts. C'était une caractéristique commune à tous les enfants. Pour le reste, ni les animaux ni le feu ne semblaient l'effrayer.

La phase suivante de l'expérience consistait à développer une peur par le conditionnement. On a montré au nouveau-né un rat blanc avec lequel le petit voulait jouer. Cependant, chaque fois que l'enfant essayait de jouer avec l'animal, le scientifique produisait un bruit très fort qui l'effrayait. Après avoir répété ce processus plusieurs fois, l'enfant a fini par avoir peur du rat. Plus tard, le petit a été présenté à d'autres animaux (lapins, chiens, et même manteaux en cuir ou en fourrure animale), la réaction était toujours la même: c'était maintenant conditionné et il avait peur de toutes ces créatures.

Le petit Albert a été soumis à de tels tests pendant assez longtemps. L'expérience dura environ un an, au terme de laquelle le nouveau-né était passé d'un état de calme extrême à un état d'anxiété perpétuel. L'enfant a même eu peur à la vue d'un masque du Père Noël, qu'il a été forcé de toucher, éclatant en larmes incontrôlables. Finalement, l'université a expulsé Watson pour la cruauté de son expérience (et parce qu'entre-temps il était entré dans une histoire d'amour avec son assistant).

La deuxième phase de l'expérience a consisté à annuler le conditionnement , en d'autres termes, il était nécessaire de «déconditionner» l'enfant pour qu'il n'ait plus peur. Cette seconde phase, cependant, n'a jamais été réalisée, et on ne sait pas non plus ce qu'est devenu l'enfant après la célèbre expérience.

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Une publication de l'époque indique que l'enfant est décédé à six ans en raison d'un idrocefalia congénital. À ce stade, les résultats de cette macabre expérience pourraient être remis en question.

En tout cas, aussi et surtout en raison de ses hautes revendications, de ses conclusions et pour avoir violé pratiquement toute norme éthique que les scientifiques doivent respecter aujourd'hui s'ils ont l'intention de mener une expérience L'expérience de Little Albert est l'une des plus célèbres de l'histoire de la psychologie.

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